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1 de Abril de 2018
Biología marina

Parásitos de microalgas, los pequeños grandes desconocidos

Muchas de las especies que parasitan las floraciones algales están aún por descubrir.

En esta microscopía óptica, el dinoflagelado Prorocentrum micans, con su peculiar forma de hoja, está infectado por el endoparásito Dinovorax pyriformis, que adquiere su distintiva forma de pera en las fases avanzadas de la infección. [CORTESÍA DE ELISABET ALACID Y ALBERT REÑÉ]

Las zonas costeras de todo el mundo se ven a menudo afectadas por episodios de proliferaciones algales nocivas. Estos episodios los causan mayormente microalgas del grupo de los dinoflagelados, los cuales tienen un efecto nocivo tanto para el propio ecosistema como para la economía y la salud humana debido a su toxicidad. Aunque estas proliferaciones y sus causas han sido ampliamente estudiadas, algunos de sus enemigos naturales, los parásitos, han pasado inadvertidos.

El pequeño tamaño de su fase infectiva (entre 2 y 5 micrómetros) y la heterogeneidad de morfologías que adquieren durante su ciclo biológico hacen de estos parásitos los pequeños grandes desconocidos del ecosistema marino costero. El uso de novedosas técnicas moleculares ha permitido determinar el importante papel que desempeña el parasitismo en las comunidades de protistas marinos. Combinadas con las técnicas de microscopía más avanzadas, han empezado a desvelar la enorme diversidad de los parásitos de microalgas, de los que se han descrito un gran número de especies nuevas.

Los parásitos, que acaban matando a la microalga en la que se hospedan para completar su ciclo biológico, pertenecen a grupos filogenéticos diversos. Pueden actuar como ecto o endoparásitos según si infectan a su huésped adhiriéndose a él desde el exterior o si penetran en su interior.

En nuestro grupo de investigación nos dedicamos a estudiar la diversidad y ecología de los parásitos de dinoflagelados en el medio marino. La determinación de su impacto en las floraciones algales y el estudio de las interacciones que se establecen entre el parásito y el huésped a escala molecular permitirán una mejor comprensión de la función que cumplen estos diminutos organismos en el ecosistema marino.

[El artículo completo (PDF) incluye un reportaje fotográfico de 2 páginas con imágenes de parásitos de microalgas.]

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