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Fusión en frío: ¿mito o realidad?

El anuncio por B. Stanley Pons y Martin Fleischmann de haber realizado un experimento que podría implicar procesos de fusión a temperatura ambiente ha despertado gran expectación mundial, aunque los datos son confusos y no han logrado confirmación.

La fusión nuclear tiene un gran atractivo debido a las enormes ventajas que conlleva: la liberación energética es de una a diez veces la producida en la fisión nuclear por unidad de masa, los combustibles empleados son tan abundantes que pueden abastecer energéticamente a la humanidad durante millones de años y, en el peor de los casos, producirían una contaminación radiactiva miles de veces inferior a la emitida por los reactores de fisión nuclear.

Todas estas ventajas se encuentran, sin embargo, atenuadas por las grandes dificultades científicas y tecnológicas que deben vencerse para conseguir la fusión nuclear a escala industrial. Para que dos núcleos ligeros se fusionen, es necesario que actúen las fuerzas nucleares que, al ser de muy corto alcance, obligan a que los núcleos estén en contacto; ahora bien, al estar cargados positivamente, este contacto viene impedido por la barrera de repulsión coulombiana. La probabilidad de atravesar cuánticamente esta barrera, por efecto túnel, aumenta cuando disminuye su anchura y altura; en virtud de ello, un procedimiento para conseguir la fusión nuclear es la llamada fusión en caliente, en la que se busca dotar de alta energía cinética (temperatura de millones de grados) a los reactivos (deuterio y tritio, por ejemplo) para que la probabilidad de atravesar dicha barrera alcance valores aceptables y se producza suficiente número de fusiones.

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