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  • Investigación y Ciencia
  • Abril 2003Nº 319

Química

Catálisis

Aceleran reacciones biológicas o seleccionan compuestos especulares, son grandes moléculas orgánicas o materiales porosos: la diversidad de los catalizadores es muy variado.

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La catálisis es la parte de la química que trata de conseguir en un proceso el máximo grado de transformación y la mayor selectividad en el producto en el menor tiempo posible. Desde que Berzelius acuñó en 1835 la palabra catálisis (del griego katalyein, que significa disminuir la fuerza o ablandar y se refiere aquí a la resistencia que ofrece la sustancia a sufrir transformación en un proceso), la disciplina se ha ido consolidando como una rama independiente dentro de la química. Los efectos de la presencia de platino y otros metales nobles en la combustión del hidrógeno fueron la primera demostración inequívoca de que ciertas sustancias (catalizadores) influían en la velocidad a la que transcurría un proceso, pero sin intervenir en la estequiometría del mismo (es decir, en las proporciones de reactivos y productos). Más tarde quedó claro que el catalizador no afectaba a la termodinámica de la reacción y, por tanto, no alteraba la constante de equilibrio de un proceso ni la concentración máxima de producto que podía alcanzarse en unas condiciones determinadas; sólo aumentaba la velocidad a la que transcurría la transformación.

Así, se demostró que la combustión de hidrógeno, estudiada por Döbereiner en 1820, no tiene lugar en grado apreciable cuando se mezclan sin más H2 y O2; en cambio, estos gases reaccionan explosivamente en presencia de una esponja de platino. La hidrogenación/deshidrogenación sigue figurando entre los procesos que más atención reciben en catálisis, dada la extrema lentitud con la que ocurre en ausencia de catalizador.

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