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Wallace, el evolucionista radical

En el centenario de su muerte, repasamos la trayectoria de este científico visionario, explorador atrevido y socialista apasionado.

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Alfred Russel Wallace figura en demasiadas historias como el acicate de Charles Darwin. Las dudas de Darwin ante la publicación de sus hipótesis sobre la evolución a través de la selección natural se disiparon al recibir un manuscrito de Wallace, enviado desde Indonesia, que esbozaba esas mismas ideas. El 1 de julio de 1858 se presentaron de forma simultánea a la Sociedad Lineana de Londres sendos artículos de Darwin y Wallace sobre la teoría. Al año siguiente, la publicación por Darwin de El origen de las especies la difundiría entre el público.

El mayor logro científico de Wallace le condenó a desempeñar el papel de Watson, mientras Darwin se reservaba el de Holmes. El propio Wallace promovió esta apreciación: en 1889 tituló Darwinismo su obra magna sobre evolución, y en 1908, al conmemorarse los cincuenta años de la presentación de la teoría ante la Sociedad Lineana, minimizó su contribución: «Yo era en aquel tiempo, como lo he sido con frecuencia desde entonces, el "joven impaciente"; él [Darwin], un estudioso calmo y laborioso en busca de la plena demostración de la verdad que había descubierto, un investigador al que la fama personal inmediata traía sin cuidado».

Sin embargo, su estatus marginal no hace justicia a la contribución de Wallace, científico visionario por derecho propio, explorador atrevido y socialista apasionado. Los congresos y exposiciones con los que se ha conmemorado este año el centenario de su muerte en 1913 nos ofrecen la oportunidad de revisar su gran legado científico. Wallace no solo descubrió la selección natural y definió el término especie, sino que fundó el campo de la biogeografía evolutiva y fue pionero de la historia natural comparada.

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