Mercurio: el planeta olvidado

Pese a ser uno de los vecinos que la Tierra tiene más cerca, ese mundo extraño persiste en muy buena medida desconocido.

Mercurio, el planeta más cercano al Sol, es un mundo donde reinan los extremos. De todos los objetos que se condensaron a partir de la nebulosa presolar, es el que se formó a mayores temperaturas. Del amanecer al crepúsculo, un día dura allá 176 terrestres; es el día más largo de todo el sistema solar, más incluso que su propio ciclo anual. Cuando Mercurio está en el perihelio (el punto de la órbita más cercano al Sol) se desplaza con tal rapidez, que si nos situásemos en algún punto de su superficie nos parecería que el Sol se detenía en el cielo y retrocedía, y así hasta que la rotación del planeta dominara otra vez y el Sol avanzase de nuevo. Durante el día la temperatura de la superficie alcanza los 700 grados kelvin, la mayor del sistema solar (más que suficiente para derretir el plomo); de noche cae hasta sólo 100 grados kelvin (como para congelar el criptón).

Tales particularidades convierten a Mercurio en un objeto muy intrigante. Plantea grandes problemas a la investigación científica. Sus propiedades extremas hacen que cueste encajarlo en un esquema general de evolución del sistema solar, pero esas mismas singularidades ofrecen una oportunidad sensible y exigente de comprobar las teorías de los astrónomos. Y sin embargo, aunque Mercurio es, después de Marte y Venus, el vecino más próximo a la Tierra, sólo del remoto Plutón sabemos menos. Siguen envueltos en el misterio los orígenes y evolución de Mercurio, su especial campo magnético, su tenue atmósfera, su núcleo, quizá líquido, su densidad altísima.

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