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1 de Julio de 2007
Paleontología

Mamíferos desaparecidos de Sudamérica

Los fósiles recién descubiertos en los Andes chilenos nos hablan de mamíferos únicos que antaño vagaban por Sudamérica. Tales hallazgos están cambiando las ideas existentes sobre la historia geológica del continente.
En el lindero de una pradera extensa, un par de herbívoros con pezuñas, parecidos a caballos, un notoungulado que recuerda a un antílope y un perezoso terrestre, comen tranquilamente, ajenos a la amenaza que les acecha. Igualmente abstraídos están la chinchilla y un diminuto marsupial con aspecto de ratón que mordisquean semillas en las inmediaciones. De repente, se produce la catástrofe: uno de los volcanes mellados y cubiertos de nieve del horizonte explota. Una avenida de cenizas fangosas se precipita por sus laderas empinadas. Poco después, esa turbia lechada irrumpe en los llanos y sepulta en su curso a los confiados animales.
Para los animales a los que sepultó, ese torrente volcánico resultó devastador. Para la paleontología, en cambio, se convertiría en una bendición. Decenas de millones de años después de la muerte prematura de aquellos mamíferos, las fuerzas exhumadoras de la orogénesis y la erosión subsiguiente pusieron al descubierto restos de sus esqueletos fósiles en los Andes de Chile central. Nuestro equipo los descubrió en 1988, mientras buscaba restos de dinosaurios en un valle alpino del río Tinguiririca, cerca de la frontera con Argentina. El hallazgo resultó ser tan fructífero, que desde entonces hemos vuelto a la región con periodicidad casi anual. Hasta la fecha, hemos exhumado más de 1500 fósiles de mamíferos antiguos, en decenas de enclaves en los Andes centrales de Chile.

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