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  • Investigación y Ciencia
  • Abril 1987Nº 127

Astronomía

Los púlsares más antiguos del universo

Se trata de estrellas densas y compactas que giran sobre sí mismas a razón de cientos de revoluciones por segundo. ¿A qué se debe una rotación tan rápida? Se supone que han revivido tras sufrir una muerte prematura.

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En una hermosa mañana, a mediados de noviembre de 1982, David J. Helfand, astrónomo de la Universidad de Columbia, entró en mi despacho para contarme un asunto del mayor interés. Acababa de regresar de un viaje profesional al observatorio radiotelescópico de Arecibo, en Puerto Rico. Mientras estaba allí, se enteró de que Donald C. Backer, de la Universidad de California en Berkeley, y sus colaboradores habían descubierto un radiopúlsar de 1,558 milisegundos en la constelación del Can Menor. Esto convertía el radiopúlsar, cuyo nombre oficial es 1937+214, en el más rápido conocido.

El descubrimiento de Backer constituía una noticia sensacional. Los radiopúlsares son objetos celestes semejantes a estrellas, que generan muchas clases de partículas además de radiaciones electromagnéticas. Entre éstas se encuentran las radioondas. Cuando un radiotelescopio apunta a tal fuente, las radioondas se registran en forma de «bips» periódicos. El radiopúlsar más rápido conocido antes del descubrimiento de 1937+214 era el púlsar del Cangrejo: un emisor de pitidos cada 30 milisegundos, oculto en el interior de una estructura grande y mal definida, semejante a una bola de algodón, llamada nebulosa del Cangrejo. Ahora parecía haber algo que emitía pitidos con una frecuencia veinte veces mayor.

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