Tendencias en astronomía

Espejos para el cosmos

Una nueva generación de telescopios, dotados de enormes espejos colectores de luz, y una ingeniosa tecnología óptica prometen dar un paso gigantesco en la posibilidad de explorar el universo.

Los ingenieros que trabajaban en el interior de la cúpula del telescopio Keck el 8 de agosto apenas se habían enterado de que el huracán Fefa se dirigía hacia Mauna Kea, en cuya cima, a 4200 metros, se alza el instrumento. Su atención se concentraba en un espejo hexagonal que se hacía descender con sumo cuidado para colocarlo en su posición final, en alineación precisa con otros nueve espejos segmentados, ya ubicados.

Aunque nadie aplaudió, ese décimo espejo representaba un hito: el telescopio Keck acababa de superar el área colectora de luz del famoso telescopio Hale del Monte Palomar, en California. Cuando se inserte el trigésimo sexto y último segmento a principios de 1992, el espejo completo de Keck tendrá un diámetro de diez metros, por lo que será, con ventaja, el mayor telescopio del mundo.

El Keck es sólo el primero de una familia de monstruos ópticos basados en diseños de espejos radicalmente nuevos, que dejarán empequeñecido al venerable Hale. Los astrónomos han elaborado una sucesión de instrumentos cada vez más grandes desde que Galileo apuntó su primitivo anteojo al cielo en 1609, pero el Hale parecía señalar el pináculo de la ingeniería de telescopios cuando se terminó en 1947. Su espejo de cinco metros pesaba 20 toneladas y necesitó enfriarse durante más de un año antes de ser pulido, operación que quedó interrumpida por la segunda guerra mundial y tardó once años en completarse.

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