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1 de Noviembre de 2012
Ciencia básica

Preguntas para el próximo millón de años

¿Qué cabría descubrir si una investigación pudiese prolongarse durante cientos, miles o millones de años?

THOMAS FUCHS

En síntesis

En ciencia, numerosas cuestiones básicas carecen de respuesta debido a que hacen referencia a escalas de tiempo mucho mayores que una vida humana.

Si el límite de tiempo no fuese un problema, ¿cuáles de esas preguntas podrían resolverse con la tecnología actual?

Este artículo incluye la respuesta de varios investigadores. Estas abarcan desde el origen de la vida hasta la estructura a gran escala del universo.

Una vida humana puede parecer eterna en relación con el picosegundo que tardan dos átomos en combinarse en una molécula, pero no es sino un pestañear de ojos si la comparamos con la formación de cadenas montañosas o con una colisión entre galaxias. Para esclarecer cuestiones cuya investigación requeriría más de una vida, cada generación de científicos ha pasado el testigo a la siguiente. En medicina, los estudios longitudinales (el seguimiento de pacientes durante largos períodos de tiempo) a menudo continúan incluso después del fallecimiento de los investigadores que los iniciaron; de hecho, algunos de los que hoy siguen en marcha comenzaron en los años veinte del siglo pasado. La toma de datos ininterrumpida más larga de la que tenemos constancia podría corresponder a los diarios astronómicos de los antiguos babilonios, cuyas observaciones comprenden al menos seis siglos del primer milenio antes de Cristo. En ellos queda patente la recurrencia de ciertos fenómenos astronómicos, como los eclipses.

En la mayoría de las disciplinas, sin embargo, algunas de las preguntas más interesantes y fundamentales continúan sin respuesta por falta de tiempo. ¿Qué ocurriría si el tiempo no supusiese ningún problema? Hemos preguntado a investigadores de distintas áreas qué cuestiones elegirían resolver si tuviesen por delante diez mil, cien mil o incluso un millón de años. A fin de que la respuesta se ciñese a los aspectos científicos y no se adentrase en el terreno de la futurología, les pedimos que sus propuestas se limitasen a aquellas que permitirían los medios técnicos actuales. 

¿Cómo comenzó la vida? Por Robert Hazen

¿Son constantes las constantes de la naturaleza? Por Gerald Gabrielse

¿Cuán frecuentes son los grandes terremotos? Por Thorne Lay

¿Cómo explotan las estrellas masivas? Por Cole Miller

¿Cómo se degradan los materiales? Por Kristin Persson

¿Cómo surge una nueva especie? Por Jerry Coyne

¿Es el universo asimétrico? Por Glenn Starkman

¿Son eternos los protones? Por Sean M. Carroll

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