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El estado actual de la búsqueda de materia oscura

La misteriosa sustancia invisible que impregna el universo confunde a los físicos. Varios resultados recientes generan controversia, a la par que cierto optimismo.

CORTESÍA DE CARLOS H. FAHAM, LAWRENCE BERKELEY/COLABORACIÓN LUX

Hace unos ochenta años, el astrónomo suizo Fritz Zwicky postuló la existencia de un nuevo tipo de materia para explicar las velocidades de las galaxias del cúmulo de Coma. A partir de la teoría de la gravitación de Newton, Zwicky calculó que la masa total de dicho cúmulo debía ser unas quinientas veces mayor que la masa de las galaxias que lo conformaban. Por tanto, argumentó, aquella agrupación de galaxias debía hallarse impregnada de un nuevo tipo de materia que, aunque invisible al ojo humano, daría cuenta de la masa que faltaba. Esa enigmática sustancia recibe hoy el nombre de «materia oscura».

Desde que Zwicky formulase su hipótesis, múltiples observaciones astrofísicas y cosmológicas han avalado la existencia de la materia oscura. Hoy sabemos que esta conforma en torno al 90 por ciento de la masa total de las galaxias y los cúmulos de galaxias. Si, además de la materia, consideramos también toda la energía presente en el universo, la fracción correspondiente a la materia oscura ascendería al 27 por ciento de todo lo que existe. Y, del mismo modo que la materia ordinaria se compone de cierta clase de partículas —protones, neutrones, etcétera—, también la materia oscura debería estar formada por uno o varios tipos de partículas (sean estas compuestas, como el protón, o elementales, como el electrón). Hasta la fecha, sin embargo, la naturaleza de dichos constituyentes continúa planteando todo tipo de preguntas.

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