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Cuando el punto de fusión y de solidificación no es el mismo

Los agregados atómicos ofrecen pistas para entender los fenómenos de solidificación y fusión. Estos agregados, formados por un número escaso de átomos o moléculas, pueden coexistir en las fases sólida y líquida.

Casi todos los sólidos tienen un punto de fusión y casi todos los líquidos uno de solidificación. Ambos puntos coinciden, vistos desde dos perspectivas diferentes: el hielo funde a cero grados centígrados, la mayor temperatura a la que puede ser sólido estable, mientras que el agua se congela a cero grados, la menor temperatura a la que puede ser líquido estable. ¿Puede haber algo más sencillo?

Pero las apariencias a veces engañan. Los microagregados de átomos y de moléculas están ofreciendo nuevas pistas para entender mejor los puntos de fusión y de solidificación. Estos agregados consisten en gru­pos de átomos y de moléculas, cuyo número puede estar comprendido entre unos cuatro o cinco y unos cien o doscientos, y pueden coexistir como sólidos y líquidos dentro de cierto rango de temperaturas y presentar puntos de fusión y de solidificación diferentes.

El carácter especial de los agregados ha empujado a los investigadores, entre los que me incluyo, a explorar los secretos de sus puntos de fusión y de solidificación. Los agregados son mayores que las moléculas individuales, pero menores que los materiales macroscópicos, que pueden considerarse formados por un número infinito de átomos; tal es la razón de que exhiban propiedades típicas de am­bos límites. Debido a su tamaño in­termedio, pueden abordarse casi con la precisión de sus átomos y moléculas constituyentes, al tiempo que muestran ciertas características de los materiales macroscópicos.

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