Los confines de la heliosfera

Cuatro viejas naves espaciales se precipitan hacia la frontera del sistema solar. No han de tardar en cruzar las últimas barreras que nos separan del espacio interestelar.

Cometas y auroras nos recuerdan que, en el interior del sistema solar, el espacio no está vacío, sino repleto de partículas cargadas que emanan del Sol y fluyen velozmente, un continuo torrente de viento solar que, a menudo, sopla en ráfagas repentinas. El viento solar trasciende la órbita de la Tierra y las de los cometas. La cascada de partículas y el campo magnético solar que llevan consigo producen una cavidad esférica ingente en el medio interestelar, que sobrepasa la órbita de los planetas más distantes del sistema solar. Esta gigantesca región, una burbuja en la inmensidad del espacio donde domina el Sol, recibe el nombre de heliosfera.

Cabría imaginar que, conforme se alejara del Sol, la heliosfera iría desvaneciéndose poco a poco hasta convertirse en una frontera difusa donde las partículas del viento solar se mezclarían con la brisa interestelar de polvo y gas. No hay tal. Cerca del límite de la heliosfera exterior hay una discontinuidad brusca, donde se desarrollan, así se cree, múltiples fenómenos físicos intrigantes. Pero hasta ahora no se ha conseguido ninguna medida directa de los bordes exteriores de la heliosfera; por lo que se refiere a su naturaleza exacta, sólo podemos inferir, teorizar o especular. Ni siquiera sabemos a qué distancia del Sol se forma esta frontera. No obstante, nuestra ignorancia sobre los confines de la heliosfera podría durar tan sólo algunos años más, hasta que las sondas espaciales se abran paso a través de esa primera barrera del espacio interestelar.

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