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  • Investigación y Ciencia
  • Octubre 2009Nº 397

Evolución humana

La extinción de los neandertales

El hombre moderno y el neandertal coexistieron en Europa durante miles de años. ¿Por qué desaparecieron unos homínidos tan semejantes a nosotros? Parece que intervinieron diversos factores sutiles.

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Hace unos 28.000 años, en lo que hoy es el territorio de Gibraltar, un grupo de neandertales luchaba por sobrevivir a lo largo de los acantilados de la costa mediterránea. Muy posiblemente, eran los últimos de su especie. En el resto de Europa y Asia occidental habían desaparecido miles de años antes, tras haber sido dominantes en la zona durante más de 200.000 años.

La península Ibérica, con un clima más suave y una gran variedad de animales y plantas, parece que fue su último bastión. Sin embargo, la población de Gibraltar no tardaría en desaparecer, dejando atrás sólo algunos útiles líticos y los restos carbonizados de sus hogueras.

Desde el descubrimiento del primer fósil neandertal en 1856, los paleontólogos han venido debatiendo sobre el lugar que ocupan en el árbol genealógico estos homínidos extintos y sobre las causas de su extinción. Durante decenios, dos teorías contrapuestas polarizaron el debate. Una defiende que los neandertales constituían una variante arcaica de nuestra especie, Homo sapiens, que evolucionó o fue asimilada por las poblaciones de Homo sapiens europeo. La otra teoría postula que los neandertales integraban una especie genuina, Homo neanderthalensis, y que los humanos actuales provocaron su desaparición al expandirse por territorio neandertal.

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