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1 de Noviembre de 2009
Historia de la técnica

Estribos

La invención del estribo cambió el arte de la guerra.
GETTY IMAGES
Una leve alteración en el modo habitual de montar a caballo alteró la forma en que se combatía en las guerras. Cuando domesticaron el caballo, miles de años tras el alba de la agricultura, los humanos empezaron montando a pelo o con una manta sobre el lomo del animal. La primera silla de cuero quizá se puso a lomos de un caballo en la China del siglo iii a.C. Pero la silla de montar fue sólo un primer paso hacia la transformación de la caballería. Subirse a un caballo acarreando sobre sí unas armas presentó durante mucho tiempo azarosos peligros. Cambises II, rey de Persia en el siglo VI a.C., se acuchilló a sí mismo al saltar sobre un caballo.
Hacia el siglo iv d.C., los chinos ya habían empezado a construir apoyos de hierro fundido o de bronce para los pies. Lo que hizo del estribo una innovación de tal trascendencia fue que facilitó al jinete un control mucho mayor del caballo; jinete y animal se convirtieron casi en extensiones el uno del otro. Se hizo posible disparar flechas con precisión desde un caballo lanzado a galope tendido. Un soldado de caballería podía afirmarse en la silla y, con la lanza sujeta bajo el brazo, valerse de la tremenda energía cinética de un caballo a la carga para abatir a un enemigo aturdido por la sorpresa. La pura masa del caballo y su rapidez se convirtieron en elementos importantes del arma de caballería, y en un potente factor de intimidación.
Es posible que los ávaros trajesen el estribo a Occidente cuando llegaron al Imperio Bizantino en el siglo vi d.C. El Imperio Bizantino no tardó en adoptarlo, y después también los francos. Hace decenios que las repercusiones sociales de la montura equina intrigan a los historiadores. Algunos estudiosos sugirieron que el feudalismo surgió en Europa porque la guerra a caballo, facilitada por el estribo, resultó beneficiosa para la caballería franca. Surgió así una clase aristocrática que recibió tierras en pago a sus servicios en la caballería.
Otros, en el bando contrario de lo que se conoce como la Gran Controversia sobre los Estribos, sostienen que esa interpretación de los hechos carece de base. Que el estribo fuese la sola técnica que permitió el auge del feudalismo es más que dudoso. Pero lo que es incuestionable es que ese pequeño aditamento a la silla de montar fue una innovación que transformó para siempre el arte de la guerra.

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