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  • Investigación y Ciencia
  • Septiembre 1990Nº 168

Astronomía

La Gran Mancha Roja de Júpiter

Longevo e inmenso vórtice de nubes en rotación anticiclónica, mide unas dos veces el diámetro de la Tierra. Su naturaleza y persistencia en la atmósfera de Júpiter siguen representando un desafío para la ciencia.

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Corría el año 1664, algunos años después de que Galileo Galilei apuntara, por vez primera con un telescopio, hacia el planeta Júpiter, cuando el británico Robert Hooke distinguió con su telescopio de 12 pies de longitud focal la presencia de "una pequeña mancha en la mayor de las tres bandas oscuras de Júpiter", tal y como escribía en el primer volumen de las Philosophical Transactions of the Royal Society. Un año más tarde, el astrónomo francés, aunque italiano de nacimiento, Giovan Cassini descubría una "mancha permanente" y medía la rotación de Júpiter. Aunque se duda de la naturaleza de la mancha de Hooke, parece que, por su localización, la observada por Cassini y, de forma intermitente durante cuarenta y ocho años, por otros astrónomos de la centuria, correspondió a la conocida hoy por "Gran Mancha Roja" (GRS, de sus iniciales en inglés). Podemos afirmar, pues, que se trata de una formación longeva de la atmósfera de Júpiter, con trescientos años de antigüedad, como mínimo.

Se carece de datos convincentes sobre la presencia de la GRS en el siglo XVIII. Mas, a partir de mediados del siglo XIX, se publican de nuevo dibujos que parecen señalar (a veces de forma indirecta) la existencia de la Mancha. Desde finales del siglo pasado poseemos datos concretos y continuos del movimiento y tamaño de tan peculiar detalle.

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