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1 de Abril de 1988
Historia de la medicina

La Peste Negra

Transmitida por las pulgas que parasitan las ratas, esa enfermedad bacteriana ha afligido a la humanidad durante más de mil años. Se desconocen las razones de su aparición y desaparición cíclicas.

Entre Europa, Africa del norte y el Próximo Oriente se alcanzaría, en 1346, una población total cercana a los 100 millones de habitantes. En el curso de unos pocos años, la cuarta parte de ellos murió víctima de una nueva y terrorífica enfermedad que se extendió por aquellos territorios, matando a la mayoría de los que tuvieron la desdicha de padecerla. El mal acabó con el crecimiento poblacional que había marcado la evolución de la sociedad medieval: en apenas cuatro años, entre 1346 y 1352, Europa sufrió la pérdida de unos 20 millones de personas. La enfermedad responsable de tan macabra estadística fue la peste bubónica, a la que, oportunamente, se denominó "Peste Negra", designación que ha conservado a lo largo de la historia.

Los efectos de la Peste Negra resultaron particularmente catastróficos, al atacar después de un largo período en el que la enfermedad había estado ausente de Occidente. La que comentamos no fue la primera ocasión en que la peste asoló Europa. Unos 800 años antes, durante el reinado de Justiniano, en el siglo VI, se registró una epidemia de proporciones similares. Durante los dos siglos que siguieron a la peste de Justiniano, como durante los cuatro que siguieron a la Peste Negra, se desencadenaron otras epidemias, aunque de menor entidad. Desde aquellos tiempos la enfermedad ha sufrido un pronunciado declive, si bien todavía hoy se da en algunos lugares, incluso en Estados Unidos.

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