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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 2003Nº 320

Cosmología

La búsqueda de la materia oscura

Suele concebirse la materia oscura como algo remoto. Pero no la conoceremos de verdad hasta que no la hayamos observado en la Tierra.
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El universo que nos rodea no es como parece. Las estrellas constituyen menos del 1 por ciento de la masa del universo; el gas difuso y otras formas de materia ordinaria, ni el 5 por ciento. Los movimientos de la materia visible descubren que es un mero residuo en un mar invisible de material desconocido. Sabemos poco de este mar. Las palabras con que describimos sus componentes, "materia oscura" y "energía oscura", expresan, en realidad, nuestra ignorancia.
Durante setenta años se han reunido pruebas circunstanciales de la existencia de materia oscura. Que ésta es real, casi todos lo aceptan. Pero las pruebas circunstanciales no acaban de satisfacer. No descartan otras posibilidades; no descartan unas leyes de la física modificadas [véase "¿Existe realmente la materia oscura?", por Mordehai Milgrom; INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, octubre 2002]. Tampoco nos enseñan mucho acerca de las propiedades que pueda tener. La materia oscura se agrupa y proporciona un áncora gravitatoria a galaxias y a estructuras mayores, los cúmulos galácticos; poco más sabemos. Casi con toda certeza consiste en algún tipo de partícula elemental aún no descubierto. La energía oscura, a pesar de la semejanza de su nombre, que induce a confusión, es una sustancia diferente, que no se añadió al conjunto hasta 1998. Se distribuye uniformemente por el espacio, ejerce una presión negativa y acelera la expansión del universo.

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