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Laplace, la Revolución y Napoleón

Ciencia y política en tiempos difíciles.

Pierre Simon de Laplace. Retrato póstumo debido a Madame Feytaud (1842). [WIKIMEDIA COMMONS/DOMINIO PÚBLICO]

Pierre Simon de Laplace (1749-1827), o conde De Laplace, posteriormente primer marqués De Laplace, fue uno de los grandes científicos de la Ilustración e inicios del siglo XIX. Sus contribuciones a la ciencia más notables las realizó en los campos de la mecánica celeste y la teoría de las probabilidades, pero también fueron numerosas sus aportaciones a apartados de la física y la matemática. En su monumental Traité de mécanique céleste (1799-1825), formado por cinco tomos, desarrolló y consolidó la mecánica que Isaac Newton había presentado en Philosophiae naturalis principia mathematica (1687), así como el análisis matemático.

Fundamentales como fueron las aportaciones de Laplace a la ciencia, su biografía también sirve para ilustrar los complicados tiempos en que vivió y que pudo superar con notable éxito (recibió algunos de los mejores honores que Francia podía otorgar a un pensador: miembro de la Academia Real de Ciencias desde 1773 y de la Academia Francesa, donde ocupó en 1816 el sillón8, que había pertenecido entre 1743 y 1759 a otro científico eminente, Pierre Louis Moreau de Maupertuis).

Laplace en los tiempos de la Revolución

Entre los acontecimientos que no pueden faltar en ninguna historia universal, figura, destacada, la Revolución francesa. De ella sabemos muchas cosas, especialmente las de orden político y social. Pero ¿cómo afectó la época revolucionaria a la vida y el trabajo de los científicos franceses? En el caso de Laplace, su extensa correspondencia muestra que pudo continuar las investigaciones y seguir ocupando los puestos docentes que desempeñaba antes de 1789. La relación que había mantenido con Lavoisier, con quien había publicado en 1780 un importante trabajo sobre el calor en Memoires de l’Académie des Sciences, no le pasó factura. Aquella relación fue particularmente satisfactoria para Laplace, como revela una carta que este dirigió al gran químico el 7 de marzo de 1782; una carta, además, que muestra cuáles eran los verdaderos intereses científicos de Laplace, así como la relación que Lavoisier mantuvo con la física:

Permítame hacerle algunas observaciones sobre el compromiso que he tomado de realizar junto a usted una serie de experimentos e investigaciones sobre la dilatación, el calor y la electricidad de los cuerpos. Empiezo por agradecerle esta asociación, que no puede más que adular mi amor propio, y que es muy ventajosa desde todos los puntos de vista para mi reputación […] Puedo asegurarle que si alguna cosa puede dirigirme hacia la física, eso será el trabajar junto a usted. Pero debo advertirle que mi gusto me dirige hacia la geometría, y que este gusto, junto a una pereza que me es natural, me deja demasiada poca libertad de espíritu para ocuparme de otras cosas.

Hasta ahora he cultivado la física para mi distracción y sin pretensiones. He leído muy pocas obras sobre esta ciencia, y lo poco que sé de ella lo he recogido principalmente de sus conversaciones y de las de algunos otros excelentes físicos. Pero para escribir sobre estos temas, me sería necesario estudiar y compulsar todas las obras de física y de química, que han aparecido en gran número, sobre todo en los últimos tiempos, y usted sabe que no siempre se han escrito con toda la concisión que se podría desear, y a menudo se encuentran pocas verdades en esos gruesos volúmenes. Así que no me siento ni con el coraje ni con la voluntad para emprender una lectura tan prodigiosa que, por otra parte, me distraería de mis trabajos geométricos y de algunas obras que desearía publicar sobre el análisis.

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