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1 de Mayo de 2019
Historia de la ciencia

Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1869: Las andaderas para niños se han considerado desde siempre una idea magnífica. Pero no lo son. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. XX, N.o 19, 8 de mayo de 1869]


1969

Enfermos por el plomo
«Aunque en EE.UU. los pigmentos de plomo se eliminaron de la pintura de interiores hace unos 20 años, las paredes y la madera de muebles de casas antiguas aún conservan varias capas de pintura a base de plomo. Por ello, el envenenamiento por plomo, en el pasado un riesgo para los pintores, es ahora una enfermedad sobre todo de los niños. Los afectados, de entre uno y cinco años, viven en casas suburbiales y mordisquean sin parar los desconchones de pintura que caen de unas paredes y unos alféizares en mal estado. En una conferencia celebrada en marzo en la Universidad Rockefeller, los participantes estimaron que el envenenamiento por plomo entre los niños es más frecuente de lo que se cree, pero señalaron que esta "epidemia silenciosa" podría atajarse con unas medidas médicas, sociales y legales enérgicas.»


Plata para la guerra

«De la planta de separación electromagnética de Oak Ridge (Tennessee) se han retirado y devuelto al Departamento del Tesoro más de 2100 toneladas de plata por valor de 124 millones de dólares. Esta cantidad era parte de las casi 15.000 toneladas de ese metal prestadas en 1942 al proyecto Manhattan para que se convirtieran en las bobinas de los gigantescos electroimanes de los "calutrones" empleados para separar el uranio 235, fisionable, del no fisionable uranio 238. El proceso pasó por numerosas dificultades técnicas, pero ayudó a producir el U-238 altamente purificado de la bomba atómica que destruyó Hiroshima. Esa plata, cuyo valor era entonces de 400 millones de dólares, se usó como sustituto del cobre, que a la sazón escaseaba.»


1919
Sexo e intersexo

«Las elaboradas investigaciones sobre los fenómenos sexuales en vegetales y animales realizadas por el doctor Arthur Mangun Banta, patrocinadas por el Instituto Carnegie, llevaron al biólogo a algunas ideas interesantes. "Llegará un momento", afirma, "en que será imperativo revisar nuestras ideas acerca de la fijeza del sexo, ante la relatividad que de él muestran tan rotundamente las palomas híbridas, las polillas híbridas y distintas especies de cladóceros [pulgas de agua]." Cita los fenómenos de la "gallina que cacarea" y del "gallo clueco", de la mujer masculina y del hombre afeminado como ejemplos llamativos de sexos intermedios que refutan la común concepción de la masculinidad y la feminidad como fenómenos completos, opuestos y mutuamente excluyentes.»


El peor avión
«Con la muerte, hace pocas semanas, del aviador Jolly, el biplano Christmas Bullet cuenta ahora con dos víctimas en su haber. Al día siguiente del mortal accidente, quien escribe estas notas se hallaba casualmente en uno de los campos de aviación de Long Island, donde el infortunado piloto era bien conocido y apreciado. El pesar era bastante intenso entre los aviadores y mecánicos, que criticaban el diseño del biplano sin riostras de William H. Christmas y se referían al anterior desplome del Bullet. Jolly, así parece, corrió la misma suerte: en pleno vuelo se partió y se desprendió una de las alas y él se precipitó a tierra. Convenían en gran medida en que ya pasó el momento de experimentar con un diseño de seguridad incierta.»


1869
Andadera para niños
«El aparato aquí representado está pensado para que los pequeños aprendan a caminar, impedir que corran peligro y se hagan daño, y aliviar la preocupación y la ansiedad constantes de madres, niñeras y cuidadoras. En torno al cuerpo del chiquillo se asegura un aro acolchado que se abre merced a una bisagra y se sujeta adecuadamente con un cierre. La base se apoya en ruedecitas de funcionamiento suave que permiten a la andadera moverse y girar sobre el piso. Fue patentada a través de la Agencia de Patentes de Scientific American, en junio de 1866, por P. Pallisard, con quien puede contactarse en Kankakee (Illinois).»
Se ha demostrado después que esas andaderas aumentan el riesgo de lesiones y retrasan la capacidad de andar.


Búfalos y postes
«En los postes del telégrafo terrestre, los búfalos hallaron una nueva fuente de placer en medio de la desarbolada pradera: la novedad de disponer de algo contra lo que rascarse. Pero resultó un placer demasiado caro para la compañía de telégrafos, pues los animales hacían caer millas de cable a diario con sus sacudidas. Alguien tuvo la brillante idea de hacer traer de San Luis y Chicago cuantos punzones pudieran comprarse, los cuales se clavaron en los postes con el objeto de que lastimaran a los animales y refrenaran su propensión a restregarse. Jamás hubo mayor error. Los búfalos, encantados, iban a rascarse teniendo garantizada una sensación de placer en sus gruesas pieles, hasta que el punzón se rompía o el poste se venía abajo.»

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