Cromosomas parásitos

Los cromosomas parásitos invaden los genomas eucariotas. Se establece una carrera de armamentos caracterizada por la evolución, en ambas partes, de diversos mecanismos de ataque y defensa.

Los cromosomas B (rojo) invaden al genoma A (azul), que se defiende de los cromosomas parásitos mediante la neutralización de los mismos. [Wolfram Schroll, Corbis]

Los sistemas biológicos se hallan expuestos a la explotación por parásitos. Los encontramos en bacterias, hongos, plantas y animales. Incluso en elementos simples, como virus y transposones. Con frecuencia se establecen relaciones parasitarias en cadena: parásitos que son parasitados por otros parásitos, que, a su vez, son parasitados por otros, etcétera.

Ante este panorama, resulta sorprendente la evolución de organismos complejos. ¿Cómo han superado los incontables episodios de explotación que se han venido produciendo desde el origen de la vida? La solución se esconde en la agrupación de genes en sociedades (genomas), que proporcionan a los socios (genes) una eficacia biológica mayor que la individual, es decir, que refuerza la capacidad de resistencia ante el ataque del parásito. El genoma puede considerarse un fenómeno de mutualismo, resultante de la cooperación entre genes que obran juntos para construir organismos con capacidad de afrontar cambios ambientales y de transmitir esos genes a generaciones posteriores.

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