Las enfermedades autoinmunitarias, en cifras

Unos ochenta trastornos se consideran autoinmunitarios, aunque las definiciones y su número siguen sujetos a cambios.

GRÁFICO DE JEN CHRISTIANSEN E INVESTIGACIÓN DE MIRIAM QUICK

La idea de que los seres vivos pudieran atacarse a sí mismos por medio de un sistema inmunitario que evolucionó para defenderlos de las enfermedades del mundo exterior era absurda para el inmunólogo Paul Ehrlich. El futuro premio Nobel descartó por disparatada esa teoría en 1901, a la que calificó como «horror autotoxicus». Hoy en día, pacientes y médicos saben que las enfermedades autoinmunitarias son bien reales. Alrededor de 80 trastornos de ese tipo afectan a millones de personas en todo el mundo. La variedad y las cifras expuestas en el cuadro de las dos páginas siguientes son abrumadoras.

En la autoinmunidad intervienen tanto los autoanticuerpos, un conjunto de proteínas inmunitarias que marcan tejidos del propio cuerpo para que sean destruidos, como los linfocitos B y T, que actúan como ejecutores. Las modernas técnicas moleculares han mejorado su definición al dotar a los científicos de instrumentos con que rastrear esas poblaciones de células y de proteínas.

Aunque las líneas generales son ahora más claras que en la época de Ehrlich, los entresijos de diversas afecciones siguen suscitando controversia. Matthew C. Cook, director del Centro de Inmunología Personalizada de la Escuela de Investigaciones Médicas John Curtin, en Australia, señala que, incluso en enfermedades en las que no siempre se detectan autoanticuerpos vinculados al proceso patológico, la administración de medicamentos que modulan los linfocitos T culmina con éxito. Como ejemplo cabe citar la psoriasis, un trastorno cutáneo que suele clasificarse como autoinmunitario.

La lista mostrada aquí recoge la mayoría de las enfermedades conocidas en un campo científico en plena expansión. En ella se describe la prevalencia, la edad habitual de aparición y si es más probable que afecten a mujeres o a hombres, aunque casi siempre son las primeras.

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