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Minería de textos científicos

Del mismo modo en que los motores de búsqueda localizan la información en la Red, una nueva herramienta lógica explora la bibliografía científica en busca de nuevas rutas moleculares.

El primer proyecto en que participó Andrey Rzhetsky cuando, en 1996, llegó a la Universidad de Columbia en calidad de científico investigador implicaba una búsqueda bibliográfica que debía arrojar luz sobre por qué los linfocitos (células blancas de la sangre) no mueren afectados por la leucemia linfocítica crónica. Rzhetsky encontró varios centenares de artículos sobre apoptosis (muerte celular programada) y cáncer. Aunque hubiese dedicado todo su tiempo en el empeño, le hubiese resultado imposible realizar una exploración exhaustiva de todo cuanto se había publicado en las revistas especializadas. Y lo que era peor, aquello correspondía sólo a la punta del iceberg.

La experiencia le llevó a concebir una herramienta que le allanaría el camino: un motor de búsqueda automatizada que encontrara y leyera toda la bibliografía. No sólo le ahorraría una mareante tarea, sino que, además, le permitiría dejar que una máquina "investigara" por su cuenta, reconociendo relaciones subyacentes entre los datos, de la misma forma en que lo haría un humano. (Esta idea había sido bosquejada por Masatoshi Nei, tutor de Rzhetsky durante su estancia posdoctoral en la Universidad estatal de Pennsylvania; estancia que comenzó en 1991, después de trabajar en el Instituto de Citología y Genética, un centro de matemáticas aplicadas a la biología ubicado en Novosibirsk, Siberia.)

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