Un laboratorio en un chip

Achicar un laboratorio químico al tamaño de una uña permitiría realizar analíticas instantáneas en casa y en el frente de combate.
Imaginemos que todo un laboratorio químico, con sus cubetas, cuentagotas, reactivos y mecheros, cupiera en un diminuto circuito integrado pendiente de un llavero. Cada vez hay más fabricantes y universidades que pretenden haber ideado semejantes maravillas, listas ya para realizar análisis vitales, sea detectar agentes de guerra biológica en la sangre de un soldado o toxinas en una hamburguesa contaminada. Pero casi todos estos nuevos instrumentos distan mucho de ser portátiles. Se puede sostener en la mano el sensor que analiza una gota de sangre o una partícula de carne, pero el equipo necesario para que llegue a correr una muestra fluidificada por los minúsculos conductos del microcircuito llena una mesa, como poco.
Dos grupos de investigadores tratan de superar ese obstáculo mediante técnicas de manipulación de microfluidos muy refinadas. Desplazando por medio de aire o de electricidad las moléculas de líquido, es posible integrar el instrumental necesario para tomar muestras, analizar y dar resultados en un colgante no mayor que una memoria flash USB. Y aunque estos microcircuitos se construyen ahora de modo artesanal, podría conseguirse su producción en masa. Estos laboratorios integrados en chips se utilizarían en los lugares donde hacen más falta --países en vías de desarrollo, guerras, domicilios-- para la rápida detección del VIH, del ántrax o de colibacilos (Escherichia coli). Hasta podría implantarse un chip en el cuerpo de un diabético para la continua supervisión de los niveles de glucosa yde insulina.

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