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¿Cómo influye la pérdida de hábitat en la extinción de especies?

Un análisis arroja nueva luz sobre esta cuestión largamente debatida. Los resultados tienen implicaciones en las estrategias de conservación.

La desforestación y la transformación del suelo provocan la fragmentación del paisaje y la reducción del tamaño del hábitat de numerosas especies, cuya supervivencia puede verse amenazada. [GETTY IMAGES/PAVLIHA/ISTOCK]

Saber cómo afecta el tamaño del hábitat a la abundancia de todas las especies que viven en él proporciona información muy útil a la hora de desarrollar estrategias que estimulen la biodiversidad. En un artículo publicado en ­Nature, Jonathan M. Chase, del Centro Alemán para la Investigación Integrada de la Biodiversidad (iDiv), en Leipzig, y sus colaboradores aportan resultados que pueden ayudarnos a resolver el antiguo debate sobre la relación entre la superficie de un hábitat y la diversidad de especies que puede albergar.

La transformación del suelo debida a la actividad humana es un elemento importante del cambio global. La pérdida de hábitats naturales reduce la diversidad local y la abundancia de especies, y ha estado implicada en más de un tercio de las extinciones animales producidas en todo el mundo en los últimos cuatro siglos. Un informe de la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas (IPBES) calcula que, en la actualidad, más de medio millón de especies (alrededor de un 9 por ciento de todas las terrestres) podrían carecer del hábitat suficiente para sobrevivir a largo plazo. Además, su desaparición comprometería muchos servicios ecosistémicos fundamentales, como la polinización y el control de plagas o microorganismos patógenos.

El efecto de la pérdida de hábitat sobre la biodiversidad se ha estimado, por regla general, sobre la base de la relación entre la superficie y la riqueza de especies. Esta relación sencilla y aparentemente universal, descrita hace más de 150años, determina que cuanto mayor sea la superficie de un hábitat, mayor número de especies contendrá. Existe un límite en el número de individuos de especies ecológicamente similares que pueden persistir en un área determinada debido a los recursos limitados que esta contiene. Por consiguiente, cuando un hábitat pierde parte de su extensión, ello significa, para numerosas especies, que también pierde la capacidad de mantener poblaciones lo bastante grandes como para ser viables. Al final, esas especies acabarán extinguiéndose.

Tres escenarios posibles

El reciente estudio del iDiv propone un enfoque elegante y sencillo para explicar la dinámica de las comunidades que ocupan fragmentos de hábitats de distinto tamaño. En lugar de tener en cuenta solo el número total de especies presentes en cada fragmento, los investigadores se centran también en su abundancia relativa. Ello permite la comparación directa de la estructura de las comunidades y, al mismo tiempo, evita posibles problemas derivados del muestreo de áreas de distinto tamaño.

Gracias a este método, los autores han definido tres tipos de cambios que podrían producirse a causa de la reducción del hábitat. En el descrito por el modelo de «muestreo pasivo», la estructura de la comunidad seguirá siendo la misma en los fragmentos grandes y pequeños. Por lo tanto, cada muestra proporcionará una riqueza de especies (número de especies), abundancia (número de individuos) y uniformidad (asignación de individuos a las diferentes especies) que serán parecidas, independientemente de cual sea el tamaño del hábitat. En este caso, la reducción de especies se corresponderá con la del hábitat, según la relación clásica entre especies y superficie antes mencionada, y el número total en todo el fragmento dependerá únicamente de su tamaño.

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