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1 de Junio de 1998
Física de partículas

Antimateria cósmica

Las antipartículas, aunque escasas y huidizas, podrían encerrar la explicación de algunos misterios astrofísicos.
El físico Paul Dirac predijo en 1928 la existencia de la antimateria; por cada tipo de partícula de la materia ordinaria, avanzó, hay una de la misma masa y carga contraria. Esas antipartículas podían unirse y formar átomos, que a su vez crearían los análogos antimateriales de los objetos del universo: antiestrellas, antigalaxias, hasta antipersonas. Más aún, una partícula y una antipartícula que chocasen se aniquilarían y en su lugar habría una erupción de rayos gammas de gran energía. Una persona y una antipersona que se diesen la mano producirían una explosión equivalente a 1000 detonaciones nucleares de un megatón, suficiente cada una para destruir una ciudad.
Era una idea extraordinaria, que se confirmó cuatro años después cuando Carl D. Anderson, del Instituto de Tecnología de California, detectó la primera antipartícula. En la cámara de niebla con la que estudiaba los rayos cósmicos --las partículas de gran energía que bombardean la Tierra desde el espacio exterior-- observó un rastro de vapor creado por una partícula que tenía la misma masa que el electrón, aunque de carga contraria (es decir, positiva); se la llamó positrón, y era la antipartícula del electrón. Dar con los antiprotones cos­tó más, pero en 1955 fueron creados en un acelerador de partículas del laboratorio Lawrence de Berkeley; en el CERN, el laboratorio europeo de física de partículas cercano a Ginebra, se sintetizaron en 1995 efímeros átomos de antihidrógeno ligando protones y antiprotones en un acelerador de partículas.

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