La búsqueda de vida en otros planetas

Que tengamos constancia, sólo hay vida en la Tierra. Pero las cosas podrían cambiar gracias a un innovador telescopio espacial.

La posibilidad de que no estemos solos en el universo ha fascinado al hombre durante siglos. A comienzos del XVII Galileo Galilei contempló el cielo nocturno a través de su telescopio recién inventado. Descubrió las montañas de la Luna y advirtió que los otros planetas eran, como la Tierra, esféricos. Algo más de media centuria después se observó que había capas de hielo polar en Marte y que la superficie de este planeta cambiaba de color, lo que atribuyeron los astrónomos de la época a los cambios de tonalidad de la vegetación con las estaciones (hoy se sabe que la causa son las tormentas de polvo). En la última parte de nuestro siglo las cámaras instaladas a bordo de naves espaciales no tripuladas tomaron imágenes de Marte donde se veían los barrancos abiertos por ríos tiempo ha desaparecidos. Así se reavivó la esperanza de que alguna vez hubiera habido vida. Pero las muestras del suelo marciano traídas, en los años setenta, por la sonda Viking no ofrecieron prueba material de vida alguna. Las condiciones actuales del resto de nuestro sistema solar parecen ser incompatibles con la vida tal y como la conocemos en la Tierra.

Pero la búsqueda de vida extraterrestre ha visto recientemente dilatar sus horizontes. Esa inquisición llega ahora hasta los planetas que están más allá de nuestro sistema solar. Tras años de observación se han reunido pruebas de que hay planetas en órbita alrededor de tres estrellas lejanas parecidas al Sol. En tales planetas y en otros que giren en torno a estrellas podrían haberse desarrollado seres vivos. Hallar vida extraterrestre parece un trabajo de Hércules, pero de aquí en diez años podrían construirse los instrumentos necesarios para identificar planetas que alojen formas de vida parecidas a las primitivas de la Tierra.

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