Las enigmáticas antecesoras de la vida compleja

A medida que la ciencia ensancha los conocimientos acerca de las misteriosas arqueas, surgen pistas sobre el origen de las células complejas que conforman el ser humano, las plantas e infinidad de otros seres vivos.

Doce años de esfuerzo hicieron posible el cultivo de esta arquea tentaculada de crecimiento lento, que algunos creen similar a los ancestros de las primeras células complejas. [HIROYUKI IMACHI, MASARU K. NOBU Y JAMSTEC, MODIFICADO POR NATURE]

El biólogo evolutivo David Baum quedó sorprendido cuando al hojear el borrador de un artículo topó con un conocido lejano. Este investigador de la Universidad de Wisconsin contemplaba absorto una arquea: un microbio perteneciente a una clase conocida ante todo por habitar en ambientes extremos, como fumarolas abisales o lagos de aguas ácidas, cuyo aspecto resulta engañosamente similar al de una bacteria, pero que tiene tanto en común con ella como lo que pueda tener con un plátano. La retratada en aquella prepublicación de bioRxiv en agosto de 2019 esgrimía una especie de tentáculos que le conferían la vaga apariencia de una albóndiga con espaguetis pegados.

Baum ha dedicado muchísimo tiempo a imaginar el aspecto que pudieron tener los ancestros más remotos de la especie humana y este microbio era un candidato perfecto.

Las arqueas son mucho más que bichos raros que pululan en lugares yermos, pues resulta que están bastante extendidas. Además, podrían contener la clave sobre la aparición de la vida compleja en la Tierra. Numerosos científicos sospechan que una arquea primitiva dio origen al vasto grupo de los eucariotas, que engloba las amebas, los hongos, las plantas o las personas, si bien es igualmente posible que tanto ellos como las arqueas sean descendientes de un ancestro común algo más antiguo.

La célula eucariota es equiparable a un edificio palaciego dividido en estancias, como un núcleo que alberga el material genético y otras dependencias separadas donde se genera la energía y se sintetizan las proteínas. Una teoría extendida sobre su evolución plantea que descendería de una arquea que, en algún momento, se fusionó con otro microbio.

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