Ingeniería electrónica

Comunicaciones ópticas: la quinta generación

Las fibras ópticas dopadas con erbio y excitadas por pastillas de láser están revolucionando la regeneración de las señales utilizadas en las comunicaciones intercontinentales y en la transmisión rápida de datos a través de redes.

Las innovaciones surgen a veces cuando las tecnologías existentes o las viejas ideas se aplican de una forma original o no convencional. Hace unos cinco años muchos científicos afirmaron que los sistemas de comunicaciones por ondas luminosas (comunicaciones ópticas) estaban acercándose al límite de sus posibilidades. Haciendo caso omiso de tales opiniones, un equipo de investigadores sometió a nuevo examen una tecnología que ha cumplido ya los veinte años: las fibras ópticas fabricadas con vidrio de sílice y trazas de un elemento de la familia de las tierras raras. Estas fibras amplifican las señales luminosas cuando se las alimenta con radiación infrarroja.

Al cabo de tres años de trabajo, el grupo en cuestión, al que yo pertenecía, había conseguido desarrollar un nuevo tipo de amplificador óptico basado en una fibra dopada (contaminada) con el elemento de tierra rara erbio, y alimentado por una fuente de radiación, diminuta pero de alto rendimiento, que se denomina pastilla ("chip") de diodo láser. La integración de este amplificador de fibra óptica en sistemas de comunicaciones centuplicó la capacidad de transmisión de tales sistemas. En principio, se pueden transmitir miles de millones de bits de información en una fracción de segundo por un cable continuo que recorra un cuadrante de meridiano terrestre. A mediados de esta década, los laboratorios AT&T Bell y la empresa Kokusru Denshin Denwa (KDD) proyectan tender un cable similar a través del océano Pacífico, y es probable que muchas otras compañías hagan lo mismo. Cada uno de estos cables permitirá transmitir simultáneamente 500.000 llamadas telefónicas, más de 12 veces la capacidad de los sistemas transoceánicos que actualmente existen.

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