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Actualidad científica

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    Un dispositivo para medir nuestra exposición al sol

    Colocado en la piel o la ropa, el pequeño aparato aporta datos sobre la cantidad de radiación ultravioleta, visible e infrarroja que acumula el organismo. Destacan sus múltiples aplicaciones tanto cosméticas como médicas.

  • 12/12/2018 - Climatología

    Oscurecer el sol para enfriar la Tierra: el primer experimento

    Unos investigadores tienen pensado rociar la estratosfera con partículas que reflejen la luz solar. En última instancia, de esta forma se podría reducir deprisa la temperatura de la Tierra.

  • 12/12/2018 - Envejecimiento

    La tenacidad beneficia la salud física

    Las personas de edad avanzada tenaces pero también flexibles en sus objetivos gozan de un espacio vital mayor y, con ello, de más relaciones sociales y actividades físicas.

  • 11/12/2018 - glaciología

    Se acelera la pérdida de hielo de Groenlandia

    Los testigos de hielo, los datos de los satélites y los modelos climáticos revelan la violenta transformación de la vasta capa de hielo.

  • 11/12/2018 - Neuropsicología del desarrollo

    ¿Infecciones que desencadenan trastornos mentales?

    Un estudio realizado en Dinamarca asocia la invasión de microrganismos patógenos, durante la infancia y adolescencia, con el desarrollo de la esquizofrenia y otras alteraciones de la personalidad y la conducta.

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  • Investigación y Ciencia
  • Abril 1992Nº 187

Ingeniería óptica

Trampa de láser para partículas neutras

Los láseres pueden utilizarse para atrapar y manipular partículas eléctricamente neutras, lo que a su vez permite enfriar vapores hasta cerca del cero absoluto, desarrollar relojes atómicos y estirar moléculas de ADN.

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En cambio, la manipulación de objetos neutros de tamaño atómico constituye un reto técnico endiablado. Cuesta mucho menos controlar los objetos dotados de carga porque los campos eléctricos y magnéticos pueden ejercer fuerzas mucho más intensas sobre ellos. Así, durante más de un siglo, los científicos han aplicado fuerzas electromagnéticas para manipular a distancia partículas dotadas de carga: iones y electrones; pero hemos tenido que aguardar hasta hace poquísimo para trasladar sin especial esfuerzo partículas neutras.

En particular, se han desarrollado instrumentos que utilizan láseres para atrapar y manipular átomos y partículas de un micrometro de tamaño, y hacerlo con un control sorprendente. Innovaciones de las que se están beneficiando un sinfín de aplicaciones. Mi grupo de investigación y otros han enfriado átomos hasta temperaturas próximas al cero absoluto, condiciones que nos permiten examinar estados cuánticos de la materia e interacciones insólitas entre la luz y los átomos ultrafríos. Hemos empezado a desarrollar relojes atómicos y acelerómetros de finísima precisión. La técnica ha entrado ya en el dominio de la manipulación de las macromoléculas, polímeros por ejemplo. Y hemos diseñado unas “pinzas ópticas” que utilizan haces láser para asir y trasladar orgánulos del interior celular sin perforar las membranas intermedias.

Casi diez años antes de que los expertos aprendieran a controlar partículas neutras a distancia mediante luz láser, habían logrado algunos de esos objetivos mediante campos magnéticos. Aplicaron campos para focalizar los átomos en haces y confinarlos. Tras saber cómo atraparlos con luz láser, se encaminaron hacia el diseño de múltiples técnicas de láser que posibilitaran un control preciso de las partículas neutras.

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