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  • Investigación y Ciencia
  • Octubre 2007Nº 373

Astrofísica

¿Existen estrellas de quarks?

Las estrellas de neutrones reúnen condiciones extremas. Parece que en su interior se desarrollan procesos mucho más extraños de lo que se venía suponiendo.
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Quark: pocos habrá que no hayan oído o leído esta palabra en alguna parte. Muchos, sin embargo, no sabrán lo que significa exactamente; sólo tendrán claro que no se refiere a un producto lácteo. Cuando los físicos hablan de "quarks" tienen en mente partículas sumamente pequeñas, sillares fundamentales de la materia.
El concepto se originó en 1964. Los físicos teóricos Murray Gell-Mann y George Zweig mostraron por entonces que los protones y neutrones --diminutos componentes de los núcleos atómicos-- constaban de unidades todavía más pequeñas. Gell-Mann, que recibió el premio Nobel en 1969 por su teoría, las denominó "quarks", según un ripio del escritor irlandés James Joyce, incluido en su novela Finnegans Wake, donde se lee "Three quarks for Muster Mark". El significado de "quark" no está ahí nada claro; seguramente Joyce convirtió la palabra "quart" (un cuarto de litro de cerveza) en "quark" por su semejanza fonética. Puede tratarse también de una alusión a la palabra "squawk" (con el sentido de "graznido"), que en dialecto se pronuncia "quawk".

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