El paraíso logarítmico perdido

Una pincelada de antropología matemática.

JEFF HUTING/THINKSTOCK

Los mundurukus (wuyjuyu, en su propia lengua), un grupo indígena del Amazonas brasileño, forman una comunidad de unos 12.000 individuos que viven en pequeñas aldeas a lo largo del río Tapajós. La mayor parte de las tribus aborígenes de la Amazonía solo poseen palabras para denominar los números 1 y 2; por encima de esos valores, emplean términos cualitativos, como muchos. Los mundurukus disponen de un sistema algo más refinado, ya que tienen nombres para los cinco primeros naturales. Pero, como en realidad su interés por contar es casi nulo, la frecuencia y la precisión con la que usan dichas palabras decrece a medida que las cantidades se alejan del 1 o del 2. Así, en ocasiones utilizan la palabra asociada al número 5 (pũg põgbi, «una mano») para describir un conjunto de cuatro objetos o uno de seis.

Los mundurukus carecen, pues, de un verdadero sistema para contar y no poseen conceptos precisos para los números, sino solo aproximados. Esta virginidad numérica, esta ausencia de un sistema numérico verbal robusto, ha permitido a los antropólogos investigar la naturaleza de algunas de nuestras intuiciones numéricas más básicas. ¿Son universales o están moldeadas por la cultura?

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