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Redes tróficas marinas

Su organización por compartimentos les confiere mayor robustez ante las perturbaciones.

© RICHARD LING/www.rling.com

Los océanos cubren más de dos tercios de la superficie terrestre. Los ecosistemas marinos son fundamentales para el hombre, pues, entre otras funciones, operan a modo de fuente de alimentos y de sumidero del CO2 que resulta de la quema excesiva de combustibles fósiles. Sin embargo, a pesar de su importancia, se han estudiado poco. Se han descrito alrededor de 300.000 especies marinas (el 15 por ciento de las especies que pueblan el planeta), mientras que la biodiversidad total oceánica se estima en más de 10 millones de especies. Asimismo, actividades humanas como la sobrepesca, el desarrollo de regiones costeras, la contaminación y la introducción de especies exóticas ha resultado en un declive de las poblaciones de numerosas especies y en la extinción de otras.

Debido, en parte, a las complejas relaciones de interdependencia entre especies, se desconocen las implicaciones de esas actividades a medio y largo plazo. Relaciones como las que existen entre depredadores y presas conllevan que, al extinguirse una especie, otras se vean afectadas en menor o mayor grado; en un efecto dominó, lo que le ocurre a una especie puede propagarse por la comunidad. La magnitud de este impacto depende en gran medida del tipo, tamaño y estructura de las redes de interacción. Por ello este tipo de cuestiones se abordan con herramientas matemáticas utilizadas en el estudio de redes complejas como, por ejemplo, Internet. Mediante estas herramientas se intenta determinar qué características estructurales son comunes a distintos ecosistemas, estudiar los procesos que subyacen bajo esa estructura, comprender sus consecuencias y determinar qué especies son más importantes para el funcionamiento y estabilidad de los ecosistemas.

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