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1 de Enero de 1987
Astronomía

Geología por interferometría de muy larga base

Las radioseñales emitidas por cuásares, alejados de nosotros miles de millones de años luz, sirven de puntos de referencia para medir las oscilaciones de la Tierra, los cambios de su velocidad de rotación y la deriva de sus placas.

Lo que nosotros proponemos aquí puede en principio parecer fantástico: por la observación cuidadosa de las débiles radioseñales procedentes de cuásares, objetos cuasi-estelares que se encuentran alejados de nosotros miles de millones de años luz en los bordes del universo conocido, se pueden aprender cosas importantes acerca de la estructura de la Tierra. Y, sin embargo, esto es justamente lo que nosotros y otros astrónomos geodestas hemos estado haciendo durante la última década por medio de una técnica llamada interferometría de muy larga base (VLBI).

En VLBI, radiotelescopios situados a distancias de cientos e incluso miles de kilómetros siguen simultáneamente una misma radiofuente. Los radioastrónomos utilizan tales observaciones para generar imágenes de la fuente con la resolución angular que se obtendría mediante una antena del tamaño de un continente. Los astrónomos geodestas, por su parte, extraen de los datos una clase de información diferente. En particular, nosotros medimos cambios mínimos en la longitud y orientación de las líneas de base entre los radiotelescopios. Cuando el manto y la corteza de la Tierra oscilan unos pocos centímetros con respecto a su eje de giro, o cuando la orientación del eje de giro en el espacio se desplaza un milisegundo de arco, nosotros lo detectamos; cuando el día se hace un milisegundo más corto o más largo porque la Tierra gira más rápida o más lentamente, nosotros medimos el cambio.

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