Reserva celular letal

Las células madre constituyen el origen de todos los tejidos del cuerpo humano, pero entrañan cierto peligro: algunas neoplasias, entre ellas los tumores cerebrales, provienen de células madre cancerosas.

CORTESÍA DE BOYAN GARVALOV Y TILL ACKER

En síntesis

Las células madre cancerosas (CMC) intervienen en la génesis y el crecimiento de neoplasias, entre ellas, los tumores cerebrales. Al igual que otras células madre, disponen de capacidad para multiplicarse y diferenciarse.

Las CMC resisten a menudo los efectos de los tratamientos anticancerosos habituales: la quimio y la radioterapia.

Entre las posibles dianas para fármacos novedosos se encuentran diversas vías de señalización que regulan el crecimiento y la diferenciación celulares.

El diagnóstico «cáncer» supone un golpe duro del destino. Pese a que en la actualidad se conoce en buena medida la biología de los tumores y se han desarrollado diversos métodos de tratamiento, el cáncer ocupa el segundo lugar entre las causas de muerte en el mundo occidental. Dos características fatales de los tumores contribuyen a que el pronóstico de curación resulte un tanto negativo: tras una terapia, en un principio satisfactoria, los tumores vuelven a crecer (recidiva) y generan nuevos focos cancerosos (metástasis) en otros órganos. Más del 90 por ciento de los pacientes con cáncer fallecen por metástasis.

Los tumores cerebrales resultan particularmente malignos, en especial el glioblastoma, por desgracia, también el más frecuente [véase «Glioblastoma: el enemigo interno», por Michael Synowitz; Mente y cerebro n.o 39, noviembre de 2009]. Los métodos actuales de tratamiento, como la extirpación quirúrgica o la quimio y radioterapia, muestran un resultado limitado, de tal forma que numerosos afectados no sobreviven más de un año después del diagnóstico. Entre otros motivos, ello se debe a la gran variedad genética de las células tumorales, de las que se originan una y otra vez células hijas resistentes a los tratamientos.

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