La juventud se contagia

Los individuos viejos que cuidan de las crías aumentan su capacidad cognitiva, según se ha visto en abejas.

DREAMSTIME / DARIUS VENCKUS

¿Cuantas madres miran a sus hijos y piensan, «Ah, me mantienen joven.»? Ahora sabemos por qué tienen razón.

Cuidar de los congéneres jóvenes puede retrasar, en algunos casos incluso revertir, los múltiples efectos negativos del envejecimiento cerebral. Gro Amdam, de la Universidad estatal de Arizona, observó enormes mejoras en la capacidad cognitiva de las abejas viejas que volvieron a implicarse en el cuidado de las crías. Amdam cuenta con motivos para creer que los cambios en el comportamiento social podrían asimismo restarle años al cerebro humano.

Cuando las abejas envejecen, sus obligaciones pasan de centrarse en cuidar a la progenie a buscar comida fuera de sus colmenas. La transición va seguida de un rápido declive físico y cognitivo. En su investigación, Amdam expulsó de sus colmenas a las abejas jóvenes, lo que incitó a las más viejas a volver a sus puestos de cuidadoras. A continuación, la investigadora analizó la capacidad de las más «veteranas» para aprender nuevas tareas. La mayoría de estas abejas volvió a presentar su rendimiento cognitivo previo, de acuerdo con los resultados publicados en Journal of Experimental Gerontology. «Observamos una completa reversión de la demencia en esas abejas. Se desenvolvían exactamente del mismo modo que las jóvenes», afirma Amdam.

Por otro lado, las que mejoraron en cognición presentaban niveles más altos del antioxidante PRX6 en el cerebro, una proteína que existe en humanos y que se cree protege de enfermedades neurodegenerativas. Según la teoría de Amdam, cuando individuos de mayor edad participan en tareas que habitualmente desarrolla una generación más joven (sea en una colmena o en nuestra propia sociedad), los niveles de antioxidantes aumentan en el cerebro y retrasan el reloj del envejecimiento. Al fin y al cabo, la juventud se contagia.

Puedes obtener el artículo en...

Los boletines de Investigación y Ciencia

Elige qué contenidos quieres recibir.