Svante Pääbo

¿Qué nos caracteriza como humanos? Buscando una respuesta, el antropólogo Svante Pääbo se centra en chimpancés, orangutanes y gorilas.

Svante Pääbo. Nacido en Estocolmo en 1955. Estudios de egiptología, historia de la ciencia, ruso y medicina. Doctorado por la Universidad de Uppsala en inmunología molecular. Premio Leibniz de investigación de Alemania (1992). Desde 1997, director del Instituto Max Planck en antropología evolutiva de Leipzig.

¿En qué se distingue Svante Pääbo de un simio? ¿Por su inteligencia, su poco pelo o quizá su camisa a cuadros? "No hables mal de mis camisas, que me las hace mi madre", me avisa zumbón este antropólogo nacido en Estocolmo, hace cincuenta años. En 1986, recién doctorado en inmunología, abandonó Suecia para buscar suerte en el vasto mundo académico: Zúrich, Londres, San Francisco, Múnich y, ahora, Leipzig.

Desde la fundación, en 1997, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Pääbo forma parte de su equipo rector y ha contribuido a llevarlo, en breve tiempo, a la cima mundial de la investigación. "¿Qué hace del hombre una persona?" Alrededor de unos 250 científicos de 21 naciones allí congregados trabajan en la búsqueda de una respuesta.

"En un principio quise ser arqueólogo." Por eso en 1975 empezó a estudiar en la Universidad de Uppsala egiptología, historia de la ciencia y ruso. Pero no le satisfizo. "Al poco estaba decepcionado. Tenía de la arqueología una idea romántica." Entre dudas y aburrimiento, optó por matricularse, dos años después, en medicina. Así empezó a familiarizarse con los métodos, entonces emergentes, de la biología molecular.

Nada tuvo, pues, que ver con el azar que se le ocurriera un día la idea de extraer pequeñas muestras de ADN de momias, para estudiar, por medio de la ingeniería genética, el patrimonio hereditario de seres hace tiempo desaparecidos. Hay en los museos suecos de cientos a mil momias. Con ello Pääbo establecía una nueva disciplina, la arqueología molecular. Tan revolucionaria idea le inspiraría a Michael Crichton su Parque Jurásico.

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