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La encefalitis letárgica en España entre 1918 y 1936

La enfermedad, que afectó sobre todo a los jóvenes, se caracterizó por síntomas de somnolencia y alteraciones oculares. Muchos de los pacientes sufrieron secuelas con parkinsonismo crónico.

La encefalitis letárgica tuvo en España un perfil similar al de otros países europeos. Aunque los primeros casos entre la población española se publicaron en 1919, muchos datos demuestran que la enfermedad apareció en 1918, al mismo tiempo que en Francia e Inglaterra.

La máxima incidencia en nuestro país se produjo entre el otoño de 1919 y el verano de 1920, a diferencia de Inglaterra, que tuvo su pico máximo en 1921. Rápidamente, los periódicos difundieron la noticia de una nueva «enfermedad del sueño» en España, lo que creó cierto pánico en la población. Ante la alarma inicial, se instauraron precozmente las primeras medidas para la evaluación de la extensión de la epidemia: se estableció la obligación de declarar la enfermedad, y se impusieron medidas higiénicas y de aislamiento. Pero no se creó un registro oficial de casos de encefalitis letárgica, como sucedió en el resto de mundo, exceptuando el Reino Unido y EE.UU.

Por los datos disponibles, se calcula que en estos dos años hubo aproximadamente unas 3000 personas afectadas por encefalitis letárgica en toda España, cifra equiparable a las de otros países. Posteriormente, la incidencia cayó, aunque fueron produciéndose pequeños rebrotes en los dos decenios siguientes, hasta que, en los años cuarenta, la enfermedad desapareció.

El impacto que produjo la encefalitis letárgica no se debió, por tanto, al alto número de personas afectadas (en esa época, la mortalidad por meningitis epidémica era de 10.000 a 20.000 personas al año), sino a lo llamativo de sus manifestaciones.

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