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Los perros calculan cantidades igual que los humanos

Al parecer, los lóbulos parietal y temporal contribuyen a esta capacidad.

También para los animales resulta ventajoso poseer un sentido numérico rudimentario. [Getty Images / MONICA CLICK / iStock]

Nacemos con un sentido de las cantidades que nos permite calcular en un vistazo la cantidad aproximada de los objetos. Esta habilidad intuitiva no requiere ninguna comprensión avanzada de los números y se da en todo el reino animal: en monos, peces e, incluso, en las abejas. Sin embargo, hasta ahora no estaba claro si los mecanismos neuronales subyacentes en las distintas especies eran los mismos.

Lauren Aulet y su equipo de la Universidad Emory de Atlanta han demostrado que podría ser cierto, al menos entre los mamíferos. Los investigadores escanearon mediante resonancia magnética funcional el cerebro de once perros mientras estos veían figuras con una cantidad variable de puntos. La idea era la siguiente: las áreas del cerebro responsables del sentido numérico tendrían que estar más activas cuando la diferencia entre las distintas cantidades fuera muy grande (por ejemplo, cuando a diez puntos le siguieran solo dos).

En ocho de los once canes se observó en los lóbulos parietal y temporal una activación que dependía de la cantidad de puntos, pero era independiente de la superficie total que ocuparan. Esto confirmaría que los perros realizan cálculos espontáneos de cantidades y utilizan para ello las regiones cerebrales que, según estudios previos, se encuentran asociadas al sentido primitivo de los números en humanos y primates [véase «Neuronas para calcular», por Andreas Nieder; Mente y Cerebro, n.o 56, 2012].

Los científicos deducen que se trata de un mecanismo neuronal que se remonta, al menos, a 80 millones de años de evolución de los mamíferos. Al contrario que los animales, las personas han desarrollado a lo largo de su evolución habilidades matemáticas más avanzadas a partir de ese sentido numérico primitivo. Para ello utilizan, además, la corteza prefrontal.

Fuente: Biology Letters, 10.1098/rsbl.2019.0666, 2019

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