Molécula contra la neurodegeneración

Constatan en ratones el posible uso terapéutico de la rapamicina o de alguno de sus derivados para relentizar el envejecimiento neuronal y molecular propio de la edad.

En la enfermedad de Parkinson se produce la pérdida de neuronas dopaminérgicas de una región del tallo cerebral llamada sustancia negra (SN). A nivel experimental, se puede reproducir esta pérdida neuronal en ratones mediante una neurotoxina (MPTP) que produce el párkinson en humanos. En las fotografías se muestran las neuronas dopaminérgicas de la SN de un cerebro de ratón mediante una tinción inmunohistoquímica (marrón oscuro). En la imagen inferior se aprecia la pérdida de neuronas dopaminérgicas de la SN (flechas) en roedores con párkinson (intoxicados con MPTP) en comparación con los ejemplares sanos de la imagen superior. [MARTA MARTÍNEZ VICENTE Y MIQUEL VILA]

Hace más de 40 años se descubrió, a partir de la bacteria Streptomyces hygroscopicus, la molécula rapamicina (también conocida como sirolimus). Un grupo de investigadores canadienses la aisló por primera vez en muestras de suelo en la isla de Pascua, o Rapa Nui, término este último del que deriva la denominación de «rapamicina».

La función biológica de esta molécula se basa en su capacidad de unirse e inhibir la proteína mTOR (del inglés mammalian target of rapamicyn). Esta proteína actúa como una suerte de sensor que detecta cambios en el entorno celular; entre ellos, alteraciones en los niveles de oxígeno, aminoácidos y energéticos o en los factores de crecimiento. En respuesta a estos cambios, mTOR activa o inhibe un importante conjunto de mecanismos celulares, ya que se encuentra en el epicentro de una compleja red de señalización molecular que regula procesos muy diversos: desde la síntesis de proteínas, pasando por la síntesis de lípidos, el metabolismo energético y la supervivencia celular hasta la organización del citoesqueleto y, sobre todo, la autofagia, el mecanismo celular de reciclaje y eliminación de residuos que permite mantener limpias las células y eliminar sus desechos.

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