Psicosis: anticuerpos en el encéfalo

Con frecuencia, las psicosis se presenten acompañadas de trastornos del sistema inmunitario. Los médicos tienen la esperanza de encontrar nuevos enfoques terapéuticos si se esclarece esta relación

Las personas con esquizofrenía pierden con frecuencia el contacto con la realidad. [MACTRUNK / GETTY IMAGES / ISTOCK]

En síntesis

Según las estadísticas, los trastornos del sistema inmunitario y la esquizofrenia con frecuencia van de la mano. En ambos casos pueden ser relevantes los anticuerpos que atacan a determinadas proteínas receptoras en la membrana de las células encefálicas.

La consiguiente merma en la actividad del neurotransmisor glutamato acaba produciendo episodios psicóticos. Sin embargo, en la práctica clínica sigue siendo muy complicado detectar los anticuerpos nocivos.

Los nuevos medicamentos que se desarrollen podrían actuar sobre el sistema inmunitario y lograr que sus receptores de glutamato permanezcan intactos. Se están ensayando los primeros fármacos en experimentos con animales. 

Cuando Susannah Cahalan enfermó, primero pensó que se trataba de una gripe. Pero enseguida empezó a sentir cansancio y pensamientos obsesivos acompañados de alucinaciones puras y duras. Los médicos que llevaban su caso barajaron distintas hipótesis: ¿padecía síndrome de desgaste profesional? ¿Eran delirios por deshabituación alcohólica? ¿Sufría un trastorno bipolar? Para Cahalan comenzó un largo período de incertidumbre hasta que, por fin, se determinó el diagnóstico: encefalitis por anticuerpos contra el receptor de NMDA.

Con este nombre se conoce una inflamación del encéfalo causada por autoanticuerpos, que son armas del sistema inmunitario que atacan al propio organismo, también al tejido cerebral. En el caso de Cahalan, afectaba a unas proteínas concretas que se encuentran en la membrana de las neuronas: los llamados receptores de ácido N-metil-D-aspártico (receptores de NMDA). Son indispensables para que las neuronas se comuniquen con fluidez. Al parecer, la alteración en la transmisión de estímulos causó en esta mujer episodios psicóticos que remedaban una esquizofrenia.

La esquizofrenia suele manifestarse de manera muy distinta según el paciente, por esa razón es mejor hablar de esquizofrenias en plural. Por lo general, las personas afectadas pierden el contacto con la realidad en repetidas ocasiones y cada vez en mayor medida.«Esquizofrenia» significa literalmente «mente dividida». Los síntomas principales se clasifican en tres categorías: positivos, negativos y de desorganización. En el primer bloque se incluyen las ideas delirantes y las alucinaciones. Los síntomas negativos se caracterizan por la pérdida de capacidades, donde se enmarcan, por ejemplo, el aislamiento social progresivo y la apatía. Por último, los problemas de desorganización están relacionados con la ordenación de los pensamientos, la atención, los recuerdos y la capacidad de planificación. Suelen ser los que más problemas causan en la vida cotidiana de los pacientes.

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