Memoria para la gramática

La construcción de oraciones complejas puede
depender de un sistema sorprendentemente simple
© istockphoto / shane obrien
Tal vez parezca que la formación de una frase gramaticalmente correcta ha de exigir destrezas cognitivas superiores, pero resulta que nuestra capacidad de creación de lenguaje pudiera depender de sistemas menos complejos de lo que comúnmente se piensa.
Según un estudio reciente, la capacidad para construir oraciones puede emanar de la memoria procedimental: el mismo sistema mnemónico que permite lograr que nuestro perro se siente al mandárselo. Victor S. Ferreira, de la Universidad de California en San Diego, recuerda que se ha de distinguir entre memoria procedimental, importante en el aprendizaje de destrezas como la natación, y memoria declarativa, que almacena conocimientos, entre ellos, hechos y recuerdos de sucesos, como el propio cumpleaños. Para averiguar cuál de estos sistemas interviene en la formación de frases, Ferreira y su equipo se valieron de la persistencia sintáctica, que consiste en que los hablantes tienden a repetir los mismos patrones gramaticales que han utilizado en frases anteriores.
Los investigadores hicieron la prueba con cuatro individuos sanos y cuatro amnésicos. La memoria procedimental de los amnésicos se hallaba intacta, pues aprendían destrezas tras practicarlas varias veces, pero sus facultades de memoria declarativa se hallaban mermadas, dejándolos incapacitados para memorizar hechos nuevos. Al principio, todos los participantes escucharon y repitieron una frase. Seguidamente se les presentó una imagen sin relación con la frase; luego, se les pidió que la describieran. Por fin, los participantes escucharon una segunda frase que era o bien idéntica a la primera o ligeramente modificada en significado, en estructura gramatical o en ambos aspectos.
Los dos grupos propendieron a utilizar las reglas gramaticales de la primera frase al describir la imagen; sin embargo, los pacientes amnésicos no recordaban que ya habían visto la frase con anterioridad. Resulta notable que utilizasen su estructura sintáctica, pues tal cosa hace pensar que el sistema de memoria procedimental es el responsable de ensamblar las oraciones gramaticales, explica Ferreira. Y añade que estas observaciones también arrojan luz sobre nuestra comprensión de la propia memoria procedimental, que se creía restringida a experiencias concretas y a destrezas motoras.
Del trabajo se desprende la capacidad que posee la memoria procedimental de alojar conocimiento abstracto, lo que le confiere "mayor potencia de la que se pensaba".

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