¿Un gen de atletismo?

La capacidad para aprender nuevas destrezas motoras se halla afectada por la variabilidad en determinado gen
© Fotolia / Adrian Hillman
Es sabido que pequeñas variaciones de ciertos genes pueden predisponer a cánceres o a enfermedades cardíacas. Se está empezando ahora a demostrar un efecto sobre el aprendizaje, directo y cuantificable, que se puede rastrear hasta modificaciones genéticas de ese tipo, los llamados polimorfismos mononucleótidos. Pudiera ser que una diferencia en un aminoácido de una proteína explicase por qué ciertas personas aprenden más rápidamente nuevas destrezas motoras o logran rendimientos superiores.
El factor neurotrófico derivado del cerebro constituye una proteína clave para la promoción de la plasticidad sináptica, es decir, la capacidad de las conexiones entre neuronas para modificar su intensidad. Esta plasticidad constituye un elemento importante en el aprendizaje, explica Janine Reis, directora del estudio en el norteamericano Instituto Nacional de la Salud. Según Reis este hallazgo proporciona la primera prueba de cómo ligeras variaciones en la estructura del factor neurotrófico repercuten en la capacidad de aprendizaje.
Voluntarios que poseían cierto tipo de factor neurotrófico derivado del cerebro aprendieron más rápidamente y realizaron mejor una tarea que les exigía aplicar una fuerza variable a una manilla para desplazar el cursor de un ordenador a través de una secuencia de dianas. Quienes poseían una variante diferente no lograron nunca alcanzar la destreza adquirida por los primeros. (Del ensayo quedaron excluidos los duchos en videojuegos.)
Otros grupos han observado que la versión del factor neurotrófico que Reis ha vinculado con una menor adquisición de destrezas se encuentra asociada a una merma en la función del hipocampo, una región cerebral que participa en el aprendizaje motor.
Esta diferencia en factor neurotrófico derivado del cerebro puede contribuir a explicar por qué ciertos individuos sobresalen en actividades deportivas --opina Reis-- y contribuir también al pronóstico sobre recuperación de destrezas motoras tras un infarto cerebral. El equipo de Reis se suma al grupo de quienes se disponen a examinar variantes genéticas en pacientes de accidentes vasculares cerebrales, con la esperanza de hallar nuevas dianas para el tratamiento con fármacos.

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