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Historia de la ciencia

Los años de formación

Igual que su padre y su abuelo, el joven Charles inicia estudios de medicina, que interrumpirá en 1827. Cuando se le reorienta hacia la vida eclesiástica, demuestra ya afición a la historia natural.

Charles Darwin nació el 12 de febrero de 1809. Contrariamente a lo que se ha pretendido, Darwin no se hizo a sí mismo. Por ser responsable más que nadie —salvo quizá Mendel— de la importancia otorgada a las genealogías, conviene remontarse a sus dos ilustres abuelos, que no llegó a conocer.

El abuelo materno se llamaba Josiah Wedgwood (1730-1795). Aunque fue casi autodidacta, gracias a su espíritu emprendedor y a su talento para experimentar con nuevos materiales y técnicas, creó lo que se convertiría en una de las principales fábricas de porcelana de Gran Bretaña y proveedora de la casa real. Se casó con una prima, Sarah, con la que tuvo ocho hijos. La primogénita, Susannah (1765-1817), sería la madre de Charles Darwin.

El abuelo paterno, Erasmus Darwin (1731-1802), fue médico, científico, inventor y poeta. Brillante, imaginativo y extraordinariamente activo en el cultivo de la mente y en sus aplicaciones. De su matrimonio con Mary Howard nacieron cinco hijos; dos de ellos fallecieron a muy corta edad; el tercero, Robert Waring Darwin (1766-1848), sería el padre de Charles; los otros dos, Charles y Erasmus, sucumbieron a la edad de 20 y 40 años, respectivamente. Charles, estudiante de medicina, pereció a causa de una infección contraída en una autopsia; Erasmus, abogado, abrumado por graves problemas financieros, se suicidó (murió ahogado) en un acceso de depresión. Robert Waring bautizó a sus dos hijos con el nombre de sus hermanos difuntos.

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