Ecología de los escarabajos estercoleros africanos

Los escarabajos estercoleros desempeñan un papel ecológico clave al eliminar los excrementos que dejan los rebaños de mamíferos. El éxito en la competencia que se establece entre estos escarabajos depende de su temperatura corporal.

A cualquiera que contemple los grandes rebaños de las praderas y sabanas del Africa oriental se le puede ocurrir que los animales producen grandes cantidades de heces. Pero sobre el suelo no se ve mu­cho estiércol. ¿Dónde ha ido a pa­rar? La mayor parte es eliminada y enterrada rápidamente por legiones de es­cara­bajos de la familia Esca­ra­beidos, los llamados escarabajos ester­coleros, para los cuales constituye un recurso vital. Los escarabajos hacen mucho más que eliminar un material que de otro modo se acumularía en el suelo, sofocando las plantas y limitan­do así probablemente las poblaciones de animales que la Tierra puede mantener. Su actividad, además, fertiliza y airea el suelo, retarda la expansión de parásitos y organismos productores de enfermedades y reduce el número de moscas molestas que crían en el estiér­col. La vida de estos escarabajos ilustra las intrincadas relaciones que se dan en un ecosistema y revela asimismo algunas adaptaciones fisiológicas y de comportamiento, muy interesantes, de estos insectos.

Los escarabajos estercoleros, de los que sólo en Africa existen más de 2000 especies, han evolucionado hasta al­canzar tamaños y formas muy diversos. Los mayores pesan más de 20 gramos y sobrepasan, en siete u ocho veces, el tamaño de los pájaros, murciélagos y musarañas más pequeños. Los escarabajos situados en el polo opuesto de la gama miden mil veces menos y apenas si pesan unos miligramos. En circunstancias apropiadas, estos insectos son tan abundantes que el estiércol resulta un recurso escaso, aunque el suministro es constante. De hecho, su disponibilidad puede limitar la reproducción y el crecimiento de los escarabajos. En Africa tropical muchas especies compiten fuertemente por el estiércol y se ha desarrollado una notable variedad de pautas de utilización del mismo.

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