Hormigas tejedoras

Estos insectos sociales se sirven de sus propias larvas como lanzaderas para entretejer hojas en sus grandes nidos de las selvas tropicales de Africa y Asia. Su conducta está coordinada por estímulos químicos complejos.

Algunas especies de insectos viven en adelantadas comunidades sociales que se caracterizan por la cooperación, la especialización en castas y el altruismo de los individuos. Entre los millares de especies de insectos sociales sólo unas pocas merecen el apelativo de clásicas, debido a que ciertos rasgos notables de su comportamiento han incitado de un modo no común a su estudio detenido y completo. Las abejas, las obreras, los abejorros, las hormigas conductoras, las hormigas soldado, las hormigas cortadoras de hojas, las hormigas que se procuran esclavas y las hormigas cultivadoras de hongos son todas ellas ejemplos de insectos sociales clásicos. Los últimos candidatos para este grupo seleccionado son las hormigas tejedoras del género Oecophylla de Africa y de Asia tropical. Estas hormigas dedican gran parte de su repertorio etológico a la comunicación. Dicha comunicación se enriquece además mediante variaciones fundadas en el sistema de castas de las hormigas tejedoras. De ello resulta que una colonia de hormigas tejedoras puede llevar a cabo acciones que están por encima de las posibilidades de las hormigas consideradas individualmente.

Las hormigas tejedoras son extraordinariamente numerosas y agresivas y poseen muy desarrollado el sentido de territorialidad. Han alcanzado una posición de excepcional importancia ecológica en las selvas tropicales, las plantaciones de cacao y las zonas de bosques similares, en donde viven. Por esta razón, han sido objeto de un nú­mero creciente de estudios de campo. Sin embargo, en los últimos años hemos logrado cultivar colonias de la especie africana Oecophylla longinoda en el laboratorio. Hemos conseguido que las hormigas vivan en árboles de jardín botánico y en tubos de cristal. En estas condiciones se han podido estudiar, por primera vez, todas las manifestaciones de su vida social.

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