La orientación de los insectos mediante la luz polarizada

Las abejas y las hormigas utilizan la luz polarizada para encontrar su camino de retorno, gracias a un sistema de notable complejidad.

Los ojos de los insectos perciben un fenómeno natural que los de los seres humanos no captan, a saber, la polarización de la luz diurna. Esta facultad explica las grandes dotes orientativas de muchas especies de insectos. Pero ¿cómo es posible que un insecto utilice la luz polarizada con esta finalidad? Son tres las preguntas que van implícitas en la precedente. ¿A qué se debe que las neuronas ópticas de un insecto sean sensibles a la luz polarizada?, sería la primera. ¿Có­mo coopera cierto número de ellas para determinar la dirección de polari­zación de un punto del cielo? y ¿cuánta información procedente de cuántos de estos puntos precisa el insecto para una orientación inequívoca?, serían las restantes.

La luz que irradia el Sol no está po­larizada en el origen; sus ondas vi­bran en todas las direcciones perpendicularmente a la línea de propagación. Pero al atravesar la atmósfera terrestre sufren una dispersión, debida a moléculas y partículas cuyo tamaño es pequeño comparado con la longitud de onda de la luz, de modo que en cada punto del cielo las ondas tienden a vibrar en una dirección determinada. Lord Rayleigh fue el primero en describir la polarización atmosférica, en 1871, pero hubo que esperar hasta 1950 para disponer del análisis ex­haustivo de S. Chandrasekhar. Luego Zdenek Skera elaboró un análisis por ordenador que permite determinar la dirección y el grado de polarización de cualquier punto del cielo, en distintas condiciones atmosféricas y dentro de un espectro de longitudes de onda que va del infrarrojo al ultravioleta.

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  • El mundo de los insectos

    Temas IyC Nº 2

    Octubre/Diciembre 1995

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