Una estirpe de rancio abolengo

El grupo de seres vivos más abundante sobre la Tierra presenta una diversidad fascinante y es un campo de estudio inagotable para el biólogo. Es urgente continuar la tarea de identificación y clasificación de las múltiples especies desconocidas.

Como entomólogo, a veces me preguntan si es cierta esa aseveración popular según la cual los insectos heredarán la Tierra. Un poco por desconcertar al preguntante superficial, pero también porque en el fondo debe ser verdad, mi respuesta es siempre la misma: hace ya mucho tiempo que la Tierra es de los insectos. Tras su entrada en escena en el período Devónico, hace unos 350 millones de años, los insectos han escapado a todos los cataclismos ocurridos posteriormente en la historia geológica de nuestro planeta. Sobrevivieron a la gran extinción del Pérmico, hace unos 250 millones de años, la cual acabó con casi el noventa por ciento de las especies existentes en aquel período. También superaron la del Cretácico, hace unos 65 millones de años, bien conocida por ser la que exterminó a los dinosaurios. Y siguieron evolucionando, multiplicando las especies y ocupando todos los rin­cones de la Tierra, mucho antes de que llegase el hombre, hace apenas medio millón de años.

Actualmente se dispone de la descripción formal de unas 900.000 especies de insectos. Si comparamos esta cifra con la aproximada de un millón y medio de organismos vivientes igualmente descritos, resulta que la clase de los insectos contiene más de la mitad de las especies registradas científicamente. Pero especies registradas no quiere decir lo mismo que especies existentes. De hecho, las primeras representan tan sólo un pequeño porcentaje de las segundas. Si el número de especies contenidas en las zonas geogáficas bien estudiadas se extrapola a las que lo están menos, resulta que en la Tierra debe de haber entre 5 y 10 millones de especies de insectos.

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