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1 de Septiembre de 1998
Física

El láser monoatómico

Se trata de un nuevo tipo de láser que canaliza la energía de los átomos individuales y revela la forma en que la luz y la materia se relacionan.

El láser se inventó hace casi medio siglo y desde entonces ha ido encontrando usos cada vez más variados. Los profesores y los guías turísticos usan sus finos rayos como punteros, las cajeras de los supermercados lo hacen para leer los códigos de barras de los productos alimenticios y los aficionados a la música disfrutan de la gran calidad de las grabaciones que les ofrecen los diminutos láseres contenidos en sus aparatos reproductores de discos compactos. Todos ellos se basan en un principio común: un número enorme de átomos o de moléculas, comprendido entre millones y billones, trabaja al unísono para producir un intenso rayo de luz monocromática. Recientemente se ha desarrollado un láser distinto, que trabaja con el menor número de átomos posible, que es uno.

El láser monoatómico no puede leer códigos de barras ni tocar música; su potencia de salida es alrededor de la billonésima parte de un watio (los láseres que tienen los reproductores de discos compactos son muchos millones de veces más potentes). Pero el dispositivo ya ha demostrado su importancia como medio de experimentación. La luz generada por el láser monoatómico presenta propiedades que sólo pueden explicarse apelando a la mecánica cuántica, la teoría que gobierna las interacciones producidas en las escalas atómica y subatómica. Si se analiza la operación del láser en diversas condiciones, pueden someterse a prueba las predicciones de la teoría cuántica y atisbar nuevas ideas sobre la naturaleza de la luz.

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