Golpe frío al calor

Ya Aristóteles observó que, bajo ciertas condiciones, el agua caliente se congela antes que la fría. Más de 2300 años después, el fenómeno sigue sin aclararse.

En Canadá se vierte agua caliente sobre las pistas de patinaje para acondicionarlas. Debido al efecto Mpemba, el agua caliente se congela más rápido que la fría. La evaporación, más cuantiosa en el caso del agua caliente, podría ser una de las causas del fenómeno. [BRUNO VACARO]

El agua caliente puede helarse antes que la fría. Lejos de ser una farsa, este fenómeno paradójico se conoce desde la Antigüedad. Redescubierto en la década de los años setenta del siglo xx por físicos aficionados, el efecto Mpemba —tal es su nombre— ha dado lugar a una abundante bibliografía. Veamos de qué se trata.

Cuando introducimos en el congelador dos recipientes idénticos y con la misma cantidad de agua, pero a temperaturas diferentes, se comprueba que bajo ciertas condiciones el agua caliente se congela antes que la fría. El fenómeno ganó protagonismo en 1963 a raíz de las observaciones de un bachiller tanzano, Erasto Mpemba: su helado se había solidificado antes que los de sus compañeros, a pesar de que él había introducido la leche en el congelador cuando aún estaba caliente. Tras haber hecho partícipes de su descubrimiento a un buen número de profesores de instituto incrédulos, halló una respuesta más receptiva en Denis Osborne, profesor universitario en Dar es-Salaam. Este reprodujo con éxito la experiencia y, junto con Mpemba, publicó los resultados.

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