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1 de Marzo de 1993
Geología

Protohistoria de la Tierra

Las técnicas de datación radiactiva iluminan vastos períodos de la historia geológica, que dejan ver las fases primitivas de la evolución de la Tierra.

La datación radiactiva proporciona un poderoso instrumento para medir el tiempo geológico. Ha revelado el ritmo general de la evolución de la Tierra y ha permitido cifrar la edad de nuestro planeta entre cuatro mil y cuatro mil quinientos millones de años. No obstante, las fases primitivas de la historia terrestre, en las que el planeta adquirió su gran núcleo de hierro y los livianos y móviles continentes, se han resistido a una investigación fácil debido a los numerosos procesos que hacen reiniciar el reloj radiactivo. A medida que los continentes derivan sobre la superficie, el lecho oceánico que los separa se recicla en el fondo ígneo, y surgen plegamientos montañosos allá donde los continentes colisionan. La ardiente materia subyacente invade las rocas continentales y puede irrumpir al exterior, liberando lava que recubre el terreno. La erosión, por fin, aplana las montañas y arrastra hasta las fosas oceánicas los sedimentos, donde también ellos retornan al manto.

Utilizando técnicas de creciente refinamiento, los geólogos están extrayendo de rocas antes mudas una jugosa narración de los primeros pasos de la historia terrestre. El examen de minerales arcaicos revela cuándo aparecieron los primeros continentes y cuál era su extensión. Asimismo, se descubren pruebas de que la tectónica de placas se ha comportado a lo largo de casi toda la vida de la Tierra de manera muy semejante a la actual, en contra de lo que sostenían ciertas teorías. Los recientes descubrimientos aportan detalles, durante tanto tiempo en el misterio, de los años formativos en que nuestro planeta adquirió sus rasgos característicos.

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